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MELATONINA Y EL SUEÑO

La melatonina, a menudo conocida como la hormona del sueño, es una parte central del ciclo de sueño y vigilia del cuerpo. Su producción aumenta con la oscuridad de la noche, favoreciendo un sueño saludable y ayudando a orientar nuestro ritmo circadiano.

El cuerpo produce melatonina de forma natural, pero los investigadores y el público se han interesado cada vez más en las fuentes externas, como líquidos o cápsulas, como una forma de abordar las dificultades para dormir. En los Estados Unidos, la melatonina se vende como un suplemento dietético, y una encuesta de 2012 realizada por los Institutos Nacionales de Salud descubrió que es uno de los suplementos más utilizados entre adultos1 y niños2.

Los estudios han encontrado que la melatonina puede mejorar el sueño en ciertos casos, pero no es para todos. Es importante conocer y considerar cuidadosamente los posibles beneficios y desventajas de la melatonina. Las personas que quieran usar un suplemento de melatonina también deben tener en cuenta los problemas relacionados con la dosis y la calidad de los suplementos.

¿Qué es la melatonina?

La melatonina es una hormona natural3 que es producida por la glándula pineal en el cerebro y luego liberada al torrente sanguíneo. La oscuridad hace que la glándula pineal comience a producir melatonina, mientras que la luz hace que la producción se detenga. Como resultado, la melatonina ayuda a regular el ritmo circadiano y sincroniza nuestro ciclo de sueño-vigilia con la noche y el día. Al hacerlo, facilita la transición al sueño4 y promueve un descanso constante y de calidad.

La melatonina creada dentro del cuerpo se conoce como melatonina endógena, pero la hormona también se puede producir externamente. La melatonina exógena normalmente se produce sintéticamente5 en un laboratorio y, como suplemento dietético, se vende con mayor frecuencia en forma de píldora, cápsula, masticable o líquido.

¿Pueden los suplementos de melatonina mejorar el sueño?

Está bien establecido que la melatonina producida por el cuerpo juega un papel fundamental en la calidad del sueño, por lo que es natural considerar si los suplementos de melatonina pueden usarse para abordar las dificultades para dormir.

La investigación hasta la fecha ha demostrado que los suplementos de melatonina pueden ser útiles en ciertas situaciones tanto para adultos como para niños.

Melatonina en adultos

En los adultos, los estudios de investigación han encontrado que los beneficios potenciales más claros de la melatonina son para las personas que tienen problemas para dormir relacionados con el trastorno de la fase de sueño-vigilia retrasada (DSWPD, por sus siglas en inglés) y el desfase horario.

DSWPD es un trastorno del ritmo circadiano en el que el horario de sueño de una persona se retrasa, a menudo en cuestión de horas. Para las personas con este horario de “noctámbulo”, puede ser difícil dormir lo suficiente si tienen obligaciones, como el trabajo o la escuela, que las obligan a levantarse temprano en la mañana. Los estudios han indicado que las dosis bajas de melatonina tomadas antes de la hora deseada de acostarse pueden ayudar a las personas con DSWPD a ajustar su ciclo de sueño6 hacia adelante.

El desfase horario puede ocurrir cuando una persona viaja rápidamente a través de múltiples zonas horarias, como en un vuelo intercontinental, porque el reloj interno de su cuerpo se desalinea con el ciclo local de día y noche. La evidencia de pequeños estudios de investigación apunta a que los suplementos de melatonina pueden ayudar a restablecer el ciclo de sueño-vigilia 7 y mejorar el sueño en personas con desfase horario.

Los trabajadores por turnos, personas que trabajan durante la noche, a menudo luchan con dificultades para dormir relacionadas con un ritmo circadiano desalineado. Los estudios de melatonina en trabajadores por turnos no han tenido resultados concluyentes, aunque algunas personas reportan un beneficio.

Existe un debate sobre si la melatonina es beneficiosa en adultos sanos que tienen insomnio, una condición persistente caracterizada por problemas para conciliar el sueño o permanecer dormido. La investigación existente no es concluyente. Algunos expertos que lo revisan encuentran alguna evidencia a favor de la melatonina8 mientras que organizaciones como la Academia Estadounidense de Medicina del Sueño (AASM) han concluido que no hay suficiente apoyo científico9 para la melatonina en la reducción del insomnio.

Para la mayoría de los adultos, la melatonina tiene pocos efectos secundarios notables, por lo que incluso cuando sus beneficios no estén claramente establecidos, algunas personas con problemas para dormir pueden sentirse inclinadas a probarla. La mejor práctica es consultar a un médico y tener una conversación profunda sobre los beneficios y riesgos antes de tomar melatonina.

Melatonina en niños

La melatonina puede ser útil en niños con problemas para dormir, pero los expertos generalmente están de acuerdo en que se necesita más investigación para comprender su uso óptimo en los jóvenes.

Varios estudios de investigación han indicado que la melatonina puede ayudar a los niños con dificultades para dormir a conciliar el sueño más rápidamente10. También puede mejorar su tiempo total de sueño11. La Academia Estadounidense de Pediatría (AAP) afirma que la melatonina puede ser beneficiosa como una herramienta a corto plazo12 para ayudar a los niños a adaptarse a un horario de sueño más saludable y establecer buenos hábitos de sueño.

La evidencia de estudios pequeños ha indicado que la melatonina puede ser especialmente útil en niños con ciertas afecciones, incluida la epilepsia13 y algunos trastornos del neurodesarrollo, como el trastorno del espectro autista14 (TEA).

Casi todas las revisiones de la ciencia existente reconocen que se necesitará investigación adicional para aclarar cuestiones clave sobre el uso de mel.

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